Juegos Linux: PC-Engine/TurboGrafx

Aunque aún no he terminado con mi serie de Sega Saturn, recientemente he estado ocupado con otro gran sistema del que me gustaría hablar un poco, probablemente haga una serie de él en algún momento en el futuro. En mi opinión, es un sistema que está bastante subestimado, que pone de relieve la falta de desarrolladores de terceros y de IPs conocidas para el sistema. No creo que este sistema sea muy respetado, es por ello que quisiera exponer mis propias reflexiones sobre mismo.

Figure 1 - PC-Engine--the smallest of the major home consoles
Figura 1 – PC-Engine: la más pequeña de las consolas domésticas más importantes

La PC-Engine, o TurboGrafx-16 como es llamada en los Estados Unidos, fue la primera consola de 16 bits y con ella, dio comienzo la era de las consolas de videojuegos de 16 bits. Esto sólo debería haber sido motivo suficiente para otorgarle un gran reconocimiento, pero aparentemente no fue así, al menos no para el mercado de los EE. UU. y la UE.

También se convirtió en la primera consola de 16 bits en incluir un componente adicional para CD, incluso antes que Sega CD para Sega Genesis/Mega Drive. Más tarde, en lugar de ofrecer este componente adicional, la unidad de CD y la consola se unieron en un sistema integrado conocido como PC-Engine Duo/TurboDuo. Una vez más, mi opinión es que el componente adicional de CD y más tarde el CD integrado representaban otra buena razón por la cual el sistema debería haber sido bastante más conocido. Más contenido y más música con calidad de CD para los juegos de consola de 16 bits, entonces ¿Qué es lo que no me gusta de todo esto?

Todavía, es, en mi opinión, una de las consolas más subestimadas en los EE. UU. y la UE, aunque su menor representación en el mercado de la UE es comprensible, considerando el hecho de que nunca fue lanzada oficialmente en la UE. La guerra seguía entre Nintendo y Sega, mientras que PC-Engine/TurboGrafx de NEC terminó perdiéndose en el campo de batalla, lo cual es una lástima, porque la consola tiene un gran potencial y tiene muchos y muy buenos títulos.

Hardware

La CPU del sistema era un procesador Hudson Soft HuC6280 de 8 bits con la posibilidad de cambiar entre 1.79 MHz y 7.16 MHz. Comparado con el procesador de 16 bits utilizado en la SNES con 3.58 MHz, éste era probablemente el punto débil de la consola PC-Engine, pero aun así tenía un gran potencial. Como usaba un chip gráfico de 16 bits, fue conocida como la primera consola de 16 bits.

La consola ofrecía una resolución máxima de 565×242 píxeles y una resolución vertical de 484 píxeles en modo entrelazado, mientras que la mayoría de los juegos todavía usaban una resolución de 256×239. En comparación, la SNES tenía una resolución entre 256×224 y 512×448, con la mayoría de los juegos funcionando a 256×224 píxeles, por lo que el PC-Engine tenía una resolución ligeramente mayor que el SNES en la mayoría de los casos. Aun así, los colores se limitaron a 512 (9 bits) comparado con la SNES de 15 bits (32768 colores). Si hablamos de potencia gráfica, la PC-Engine probablemente se acerque más a la Sega Genesis/Mega Drive que a la SNES, y de hecho supera a la Genesis en algunas áreas, pero en la mayoría de los casos la SNES es casi con toda seguridad mejor. El sistema PC-Engine fue originalmente diseñado para competir con NES y Famicom, pero al final terminó competiendo con SNES y Genesis.

El hardware de audio estaba integrado en la CPU en lugar de contar con un chip independiente como era el caso de Genesis y SNES. Tenía 6 canales cada uno, con una profundidad de 5 bits, pero podía combinar dos canales para reproducir muestras de 8 bits, 9 bits o 10 bits. Con la incorporación del complemento de CD-ROM, se añadió sonido CD-DA y un canal ADPCM al potencial de sonido ya existente en la PC-Engine. La memoria del PC-Engine estaba limitada, con 8K de RAM operativa y 64K de RAM de video. Esta última era bastante habitual en la mayoría de las consolas de la era de los 16 bits, aunque la cantidad de RAM funcional era bastante menor.

El componente adicional de CD llevaba su propia DRAM de 64K. Con la Tarjeta de sistema v3.00, el sistema recibía otros 192K de SRAM para trabajar. Más tarde, el PC-Engine Duo (TurboDuo en los EE. UU.) incorporaría un único chip SRAM de 256K, lo cual hizo que el rendimiento del sistema aumentara significativamente.

HuCards

PC-Engine no usaba cartuchos como la SNES o Genesis, sino algo llamado HuCards como medio de almacenamiento para los juegos. HuCards eran pequeñas tarjetas, de tamaño similar a las tarjetas de crédito, aunque un tanto más gruesas, que se introducían en una ranura situada en la parte frontal de la máquina y quedaban bloqueadas cuando se accionaba el interruptor de encendido.

Figure 2 - HuCards for the TurboGrafx-16 (PC-Engine in Japan)
Figura 2 – HuCards para la TurboGrafx-16 (PC-Engine en Japón)

Estas HuCards (también llamadas Turbo Chips) eran parecidas a las “My Cards” (también llamadas Sega Card) utilizadas en los sistemas Sega SG-1000/3000 y Sega Mark III/Master. La HuCard más grande tenía un tamaño de sólo 20 Mbit en comparación con los 48 Mbit utilizados en los cartuchos de SNES más grandes o los 32 Mbit para la Genesis. Esto significa que los datos almacenados en estas tarjetas eran más pequeños que los de otros sistemas.

Los HuCards tenían la ventaja de ser más económicas de producir que los cartuchos, lo cual hacía que los juegos para PC-Engine/TurboGrafx fueran un poco más baratos que los de la SNES o la Genesis. El inconveniente no era la falta de espacio adiconal como ocurría con algunos cartuchos de SNES. Aunque el hardware de PC-Engine y TurboGrafx-16 eran prácticamente idéntico, los HuCards japoneses para PC-Engine no funcionan en el TurboGrafx-16 y viceversa, lo que llevaba a pensar erróneamente que se trataban de sistemas diferentes. De hecho, el tema estaba simplemente en que se cambiaron dos pines de las HuCards para PC-Engine y TurboGrafx-16 con el objeto de implementar una protección a nivel de regiones.

Para contrarrestar esto, podías modificar el hardware de tu TurboGrafx-16 o PC-Engine y con un interruptor, seleccionar entre modo JP y el modo US, o podías usar una tarjeta convertidora que cambiaba la distribución de los pines. Los emuladores, por supuesto, no tienen estas limitaciones, por lo tanto, los emuladores de PC-Engine funcionan perfectamente con cualquier tipo de ROM, ya sea para PC-Engine o TurboGrafx-16.

Figure 3 - Converter Card for the PC-Engine/TurboGrafx-16, which allowed you to play Japanese games on US consoles
Figura 3 – Tarjeta de conversión para PC-Engine/TurboGrafx-16, que te permitirá ejecutar juegos japoneses en consolas de EE. UU.

Componente adicional de CD-ROM

De forma similar a Sega Genesis/Mega Drive, PC-Engine recibió un componente de CD-ROM posteriormente a lo largo de su vida útil. De hecho, fue la primera consola en tener este componente. El PC-Engine CD-ROM² System fue lanzado en diciembre de 1988, tres años completos antes del lanzamiento de Sega CD/Mega CD en diciembre de 1991. Este componente aumentó en gran medida el potencial del PC-Engine, añadiendo más RAM y una mejor calidad de sonido para el sistema. El componente de CD-ROM requería una tarjeta de sistema que permitiera a PC-Engine acceder a la unidad de CD. Esta tarjeta se actualizó con el tiempo y en 1991 se lanzó la tarjeta Super System (tarjeta de sistema v3.00), ampliando la memoria RAM del sistema a 256 K.

Más tarde, se lanzaron PC-Engine Duo y TurboDuo, combinando el componente de CD-ROM y la consola en un dispositivo que incluía memoria extra sin tener que usar la tarjeta Super System. Los juegos en CD para el sistema no presentaban la limitación de la región, lo cual te permitía ejecutar tus juegos japoneses en la consola de EE. UU. y viceversa.

Figure 4 - TurboDuo One console that already includes the CD-ROM add-on for the TurboGrafx-16
Figura 4 – Consola TurboDuo One que ya incluye el componente de CD-ROM para TurboGrafx-16

Otras versiones de la consola

El PC-Engine tenía bastantes variantes en cuanto al estilo. Por ejemplo, estaba el PC-Engine Shuttle, una versión más barata con forma de nave espacial, que estaba dirigida a niños más pequeños, pero que no podía usar el componente de CD-ROM.

Otra versión fue PC-Engine LT, una PC-Engine en formato portátil que incluía un monitor y altavoces. La consola actuaba como un mando, pero aun así necesitaba un adaptador de corriente para que funcionase. Esto hizo que la consola fuera lo suficientemente buena como para llevártela a la casa de un amigo, incluso si éste en particular no tenía un televisor en su habitación.

Figure 5 - PC-Engine Shuttle aimed toward children
Figura 5 – PC-Engine Shuttle dirigida a niños

Figure 6 - PC-Engine LT with built-in monitor and speaker
Figura 6 – PC-Engine LT con monitor y altavoz integrados

De las muchas versiones, PC-Engine GT o TurboExpress en EE. UU., es probablemente la más interesante. Es una versión portátil de PC-Engine / TurboGrafx-16 que te permite jugar a tus juegos HuCard sobre la marcha, similar a la Sega Game Gear, pero con todo el potencial de PC-Engine. Era bastante avanzada para su época, con pantalla LCD retroiluminada, un complemento para ver la televisión e incluso tenía la posibilidad de vincularse para poder jugar con otros jugadores (por ejemplo, Bomberman ’93), pero tenía un consumo muy elevado de pilas, duraba tan sólo 3 horas con 6 pilas AA.

Figure 7 - The PC-Engine GT / TurboExpress handheld version of the PC-Engine
Figura 7 – La versión portátil de PC-Engine: PC-Engine GT/TurboExpress

Hay una pieza de hardware más que debemos mencionar cuando hablamos de la PC-Engine/TurboGrafx-16 – el PC-Engine SuperGrafx. Se trata de un producto fallido destinado a mejorar el potencial del PC-Engine, mientras que al mismo tiempo era compatible con todas las características del PC-Engine. Estaba destinado a mejorar el rendimiento de los gráficos, el sonido y la RAM, y aunque se lanzó al mercado, al final, solo suponía una leve mejora con respecto a la PC-Engine original. El sistema multiplicaba por cuatro la cantidad de RAM operativa (32K en lugar de 8K) y tenía una GPU independiente para mejorar los gráficos, lo que permitía disponer de dos capas de fondo con desplazamiento independientes.

Lamentablemente, fue un completo fracaso ya que los HuCards para este dispositivo eran muy caros (hasta 110$). En total, solo se crearon seis juegos para el sistema, y solo uno de ellos también era compatible con la PC-Engine.

Figure 8 - PC-Engine SuperGrafx--a commercial failure
Figura 8 – PC-Engine SuperGrafx: un fracaso comercial

Juegos

Cuando hablamos del éxito de una plataforma de juegos, nos solemos centrar en los propios juegos. La biblioteca de PC-Engine es razonablemente grande, con aproximadamente 650 títulos disponibles, aunque si revisamos los lanzamientos de EE. UU., no son tantos. Un total de 138 juegos fueron lanzados en el mercado estadounidense, lo cual no es nada si lo comparamos con el número de lanzamientos para la SNES o incluso para la Sega Genesis.

También carece de muchos IPs muy conocidos para el sistema. Aun así, existen algunos juegos bastante singulares para el sistema tanto en CD como en HuCards. Algunas de las series conocidas que salieron incluyen Castlevania Rondo Of Blood (Akumajou Drácula X-Chi no Rinne), R-Type, Splatterhouse, Street Fighter II, Bonks, Ys I-IV, Bomberman, Gradius, Galaga, Raiden , Outrun, Parodius, Cotton, Wonder Boy entre otros.

También hay un monto de juegos muy buenos, aunque menos conocidos, que fueron lanzados exclusivamente para PC-Engine/TurboGrafx-16 como Soldier Blade, Super Star Soldier, Blazing Lazers, Cadash, Alien Crush, que vale la pena probar en el sistema. Al ser una consola principalmente japonesa, encontrarás una gran cantidad de juegos para el mercado japonés, incluida una gran biblioteca de más de cien juegos shoot-em-up. Si eres fanático de este tipo de juegos, definitivamente esta consola es para ti.

Aun así, tiene juegos de todos los géneros. En algún momento quizás continúe este artículo con una serie sobre los juegos de PC-Engine que más me gustan, similar a la serie de Sega Saturn que empecé hace un tiempo.

PC-Engine en el ODROID

Al igual que ocurre con la SNES o la Sega Genesis, la PC-Engine no tiene problemas para ejecutarse en las placas ARM, funciona perfectamente en cualquier ODROID. Incluso los pocos juegos de SuperGrafx se ejecutan sin problemas. Si quieres, puedes aplicar sombreadores al sistema para darle una sensación más retro.

Gracias al proyecto RetroArch, con sus núcleos librero, estos emuladores admiten el formato .chd, que es un formato comprimido para imágenes. Con esto, puedes comprimir imágenes de CD de la PC-Engine CD y ahorrar espacio sin perder rendimiento o datos. Recomiendo esta opción, ya que te ayudará a mantener tu colección organizada con un tamaño bastante reducido.

Debido a que el PC-Engine solo usa un mando con dos botones, todos los mandos deberían ser compatible con el emulador del sistema. Los dos botones adicionales que normalmente tienen los mandos funcionan actualmente como botones “turbo” para los juegos de PC-Engine. Esto es muy útil para los muchos shooters que existen para el sistema.

Reflexiones finales

El PC-Engine es un sistema excelente pero subestimado, en mi opinión. Viendo que entro en el mercado varios años antes que la SNES y la Genesis, y que al mismo tiempo ofrecía posibilidades similares, resulta aún más difícil de entender su falta de popularidad en los EE. UU. (fue bastante popular en Japón). La incorporación de la unidad de CD, años antes de que hiciera lo mismo cualquier competidor, fue una magnífica jugada y debería haber sido una razón más para darle un voto de confianza a esta consola que ofrece grandes títulos y un impresionante hardware.

Aun así, creo que cometieron algunos errores. La consola original solo tenía un puerto para un mando, necesitaba un accesorio para poder expandirse a cinco puertos, lo cual fue un gran defecto en mi opinión. La consola base no era tan estupenda si querías jugar con amigos, porque necesitabas un complemento y más mandos. ¡Intenta explicarle esto a tu madre por aquel entonces! Esta podría haber sido una razón por la cual no llego a ser tan popular en los Estados Unidos.

Gracias a la política de Nintendo de su día, que impedía a los desarrolladores de terceros realizar desarrollos para otras plataformas, solo hay unos cuantos IPs conocidos para este sistema que supusieron una barrera en el mercado estadounidense, tal y como ocurrió con Genesis y otros sistemas. Aun así, me gusta bastante la PC-Engine y probablemente jugaré a bastantes juegos cuando tenga la oportunidad. Animo a todos los que les gusta la SNES, la Genesis y otras consolas de cuarta generación que prueben la PC-Engine por su cuenta.

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